Left To Our Own Devices

Sep 17 – Dec 5, 2015

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The seventh exhibition in KOW’s One Year Of Filmmakers program is devoted to Hito Steyerl. Her first gallery show in Germany—on view are five video installations from 2012 to 2015—is infused with the Bruce Lee quotation “Be water, my friend!” In A Warrior's Journey the kung fu master advises a companion going to war to be as formless as water, which swiftly adapts to new situations and can take on any form. “Be formless, shapeless, like water!”

Das siebte Kapitel unseres Jahresprogramms One Year of Filmmakers ist Hito Steyerl gewidmet. Steyerls erste Galerieausstellung in Deutschland – wir zeigen fünf Videoinstallationen aus den Jahren 2012 bis 2015 – ist in das Licht eines Bruce Lee-Zitates getaucht: „Be water, my friend!“. In A Warrior‘s Journey rät der Kung-Fu-Meister einem Gefährten, der in den Kampf zieht, so gestaltlos zu sein wie Wasser, dass sich blitzschnell neuen Situationen anpassen und jede Form annehmen kann. „Be formless, shapeless, like water!“.

It is a formula for survival in the face of a superior power. A solution that might appear in the handbook of a guerrilla, hacker, or activist movement—but also in those for wiretapping software, financial products, and hybrid warfare; wherever it is an advantage to quickly shift your position. Bruce Lee’s exhortation to melt down all vulnerable attributes finds its universal echo today in an era of liquidity.

In this context, Steyerl’s practice appears to be in sync with the times. In her work we seem to be able to discern the flowing agility of kung fu, a quality that enables social events to be taken up affirmatively, observed analytically, and countered critically. LIQUIDITY INC. (2014) is exemplary of the artist’s merging and dissolution of reality and speculation, theory and entertainment, social diagnostics and the dream factory. In the large-scale video installation on the gallery’s upper floor, “Be water!” becomes a metaphor for a material existence in the irrational alternation of economic tides, for an amorphous subjectivity swimming in the river of capital. Jacob Woods, a Vietnam-born Lehman Brothers analyst who turned to martial arts after the bank failure of 2008, is the protagonist of a story crisscrossed by economic weather forecasts and digital animations, about self-determination in the face of unpredictable financial forces that influence even Steyerl during the film’s production process.

Es ist eine Formel fürs Überleben im Angesicht einer Übermacht. Eine Losung, die im Handbuch jeder Guerilla-, Hacker- und Aktivistenbewegung stehen könnte – aber auch in den Handbüchern für Abhörprogramme, Finanzmarktprodukte und hybride Kriegsführung. Überall da, wo es von Vorteil ist, seine Position im nu in eine andere zu konvertieren. Bruce Lees Aufruf zum Einschmelzen aller angreifbaren Eigenschaften findet heute sein universelles Echo in einer Ära der Liquidität.

Hito Steyerls Praxis erscheint vor diesem Hintergrund auf der Höhe der Zeit. Man meint in ihr die fluide Beweglichkeit des Kung-Fu zu erkennen, mit der sich gesellschaftliche Geschehnisse affirmativ aufgreifen, analytisch betrachten und kritisch kontern lassen. Liquidity Inc. (2014) steht in Steyerls Werk exemplarisch für das ineinander- und auseinanderfließen von Realität und Spekulation, Theorie und Unterhaltung, Gesellschaftsdiagnostik und Traumfabrik. „Be water!“ wird in der raumgreifenden Videoinstallation im Obergeschoss der Galerie zur Metapher für eine materielle Existenz im irrationalen Wechsel ökonomischer Gezeiten, für eine amorphe Subjektivität, die im Fluss des Kapitals schwimmt. Jacob Woods, ein in Vietnam geborener Lehman Bothers-Analyst, der nach der Bankenpleite 2008 in den Kampfsport wechselte, ist der Protagonist einer von Wirtschaftswettervorhersagen und digitalen Animationen durchkreuzten Geschichte über Selbstbestimmung im Angesicht unvorhersagbarer Finanznaturgewalten, die im Produktionsprozess des Films auch Hito Steyerl selbst ereilen.

Hito Steyerl, Liquidity Inc.
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Truly occupying a problem allows credible action

Wer das Problem bewohnt, von dem er spricht, kann glaubhaft von ihm handeln

In three video lectures, the theoretician and artist develops a language that recounts the interaction of power, money, authority, and art. Steyerl finds her voice among the conditions she speaks about, because these conditions are also her own. In IS THE MUSEUM A BATTLEFIELD (2013), she shows that the museum has long been one of the social settings in which the struggles for political and economic dominance are played out. But she also recognizes herself amidst these struggles, understanding her own close relationship to the military-cultural complex. When she investigates the origin of a machine-gun bullet that killed her friend Andrea Wolf, a PKK (Kurdish Workers’ Party) fighter, in 1998, she finds out that its producer, Lockheed Martin, is both a sponsor of the Istanbul Biennial, where she gives her lecture, and the patron of her exhibition at the Art Institute of Chicago, where her film on Wolf’s death is one of the works shown.

Truly occupying a problem allows credible action. And only by being a part of the world can art observe it and understand it. DUTY FREE ART (2015) strikes deep into art’s social function. Free-trade zones, where speculative art commodities are bought and sold invisibly and tax free, are, like civil wars, an important backbone of the international art business. Both facilitate the redistribution of public property into private hands, and are catalysts of global inequality. Furthermore, Steyerl uses WikiLeaks documents to show how the Louvre, British Museum, and star architect Rem Koolhaas served the Syrian Assad regime as museum planners and gentrifiers. She describes all of this as the top-down organized production and communication conditions of contemporary art hidden behind the art itself. Steyerl proposes a reversal of perspective to unveil one’s own reality bottom-up.

In her third video lecture, Steyerl also speaks about the social function of art and artistic role models in the present day: I DREAMED A DREAM: POLITICS IN THE AGE OF MASS ART PRODUCTION (2013). The technical simplification of firearms once democratized the power privilege of the ruling class. Today art has become a mass phenomenon; its elitism has ruptured. But what is being democratized here? Standing in line for humiliating talent shows? The futile hopes of a growing class of urban poor for a creative career? Steyerl takes Victor Hugo’s Les Misérables as the center of a story about rebellion and self-exploitation, the artistic mythos and the culture industry. In this narrative the guerrillero Comrade X and the talent-show legend Susan Boyle end up in the same boat as Steyerl and her listeners, dreaming the strange dream of the struggle for freedom in creative capitalism.

In drei Video-Lectures erarbeitet die Theoretikerin und Künstlerin eine Sprache, welche die Verquickungen von Gewalt, Geld, Macht und Kunst nacherzählt. Dabei findet Steyerl ihre Stimme inmitten der Verhältnisse, von denen sie spricht, weil es auch ihre eigenen sind. In Is the Museum a Battlefield (2013) arbeitet sie nicht nur heraus, dass das Museum lange schon einer der gesellschaftlichen Schauplätze ist, an dem sich die Kämpfe um politische und wirtschaftliche Vorherrschaft abspielen. Sie erkennt sich auch selbst inmitten dieser Kämpfe, versteht ihre eigene Beziehung zum militärisch-kulturellen Komplex. Als sie die Herkunft einer Maschinengewehrkugel untersucht, die ihre Freundin Andrea Wolf, eine PKK-Kämpferin, 1998 tötete, findet sie in dem Waffenproduzenten Lockheed Martin nicht nur den Hersteller des Geschosses, sondern auch einen Sponsor der Istanbul Biennale, auf der sie ihren Vortrag hält, sowie den Mäzen ihrer eigenen Ausstellung im Art Institute in Chicago, in der unter anderem ihr Film über den Tod Andrea Wolfs gezeigt wird.

Wer das Problem bewohnt, von dem er spricht, kann glaubhaft von ihm handeln. Und nur sofern Kunst selbst ein Teil der Welt ist, auf die sie schaut, kann sie etwas davon verstehen. Duty Free Art (2015) stößt tief hinein in eine soziale Funktion der Kunst: Freihandelslager, an denen Kunstspekulationsgüter steuerfrei und unsichtbar gehandelt werden, sind ebenso wie Bürgerkriege ein wichtiges Rückgrat des internationalen Kunstbetriebs. Beide erleichtern die Umverteilung von Gemeingütern in private Hände und sind Katalysatoren für globale Ungleichheit. Des weiteren stellt Steyerl anhand von Wiki-Leaks-Dokumenten dar, wie sich der Louvre, das British Museum und auch Stararchitekt Rem Koolhaas dem Syrischen Assad-Regime als Museumsplaner und Gentrifizierer andienten. All das beschreibt sie als Top-Down organisierte Produktions- und Kommunikationsbedingungen heutiger Kunst, die hinter eben dieser Kunst verborgen bleiben. Steyerl schlägt eine Perspektivumkehr vor, um Bottom-Up die eigene Realität zu entschleiern.

Auch in ihrer dritten Video-Lecture spricht Hito Steyerl von der sozialen Funktion von Kunst und Künstlertum in der Gegenwart: I dreamed a dream: Politics in the Age of Mass Art Production (2013). Einst habe die technische Vereinfachung von Schusswaffen das Gewaltprivileg der Oberschicht demokratisiert. Heute sei Kunst ein Massenphänomen geworden, ihr Elitismus gebrochen. Was aber wird da demokratisiert? Das Schlange stehen für erniedrigende Talentwettbewerbe? Die vergeblichen Hoffnungen einer wachsenden Klasse der „Urban Poor“ auf eine Schaffenskarriere? Steyerl macht Victor Hugos Les Misérables zum Drehpunkt für eine Erzählung über Rebellion und Selbstausbeutung, Künstlermythos und Kulturindustrie. In dieser Erzählung sitzen der Guerillero Comrade X und die Talentshowlegende Susan Boyle zusammen mit Hito Steyerl und ihren Zuhörern am Ende im selben Boot, dem seltsamen Traum vom Freiheitskampf im Kreativkapitalismus.

Hito Steyerl, Is the Museum a Battlefield?, 2013, Two channel HD video installation, 16:9, color, sound, 39:53 minutes (stills)
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Perhaps it is the credibility of her position that makes Steyerl a reference point in contemporary art for many people

Vielleicht ist es die Glaubwürdigkeit ihrer Position, die Hito Steyerl für viele zu einem Referenzpunkt der zeitgenössischen Kunst macht

The final act of the exhibition takes place in the Art Institute of Chicago museum. The head of security, Martin Whitfield, and museum guard Ron Hicks explain for the camera how they protect valuable works of art—a “soft target” when one considers what could be attacked. For the duration of the 20-minute film GUARDS (2012), their experiences as armed police officers and their demonstration of a defense strategy in the white cube literally transform the prestigious institution into a battle zone, in which every inch of wall and every minute of contemplative silence come under the protection of the security apparatus—as does Steyerl herself, who we see in the closing credits sitting cheerfully on a bench as a representative viewer and an artist whose commissioned work of Institutional Critique will now be in the care of the Art Institute’s security team.

Perhaps it is the credibility of her position that makes Steyerl a reference point in contemporary art for many people. Her political position seems clear, but this clarity is only revealed and determined, and each time anew, in the confrontation with what an artistic practice—hers, Steyerl’s—finds, seeks, or imagines as social reality at any given moment. She crosses the bridge of her own subjectivity, her own intellectual and aesthetic productive reality, and on the path of speculative documentarism between the bridgeheads she discovers the forces that act upon her, us, and art, and spotlights them. Each of her works carries a surplus of optimism and hope; not accepting the given as given. Thus her oeuvre points to a possible resistance; one that is grounded in facts and yet thinks beyond them.

Text: Alexander Koch / Translation: Michael Turnbull / Editing: Kimberly Bradley / Photos: Ladislav Zajac, Alexander Koch

Der letzte Akt der Ausstellung spielt im Museum, dem Art Institute of Chicago. Der Sicherheitschef Martin Whitfield und der Museumswärter Ron Hicks erklären für die Kamera, wie sie die wertvollen Kunstwerke – auf der Skala möglicher Angriffsziele ein „Soft Target“ – schützen. Ihre Erfahrungen im bewaffneten Polizeidienst und ihre Demonstrationen eines Verteidigungsfalls im White Cube verwandeln das renommierte Ausstellungshaus während des zwanzigminütigen Films Guards (2012) buchstäblich in eine Kampfzone, in der es jeden Meter Wand und die Stille der Kontemplation durch den Sicherheitsapparat zu schützen gilt – einschließlich Hito Steyerl selbst, die wir im Abspann gut gelaunt auf einer Museumsbank sitzen sehen als stellvertretende Betrachterin und zugleich als Künstlerin, um deren institutionskritisches Auftragswerk Guards sich das Sicherheitsteam des Art Institutes künftig kümmern wird.

Vielleicht ist es die Glaubwürdigkeit ihrer Position, die Hito Steyerl für viele zu einem Referenzpunkt der zeitgenössischen Kunst macht. Ihre politische Haltung scheint klar, doch diese Klarheit entscheidet und zeigt sich erst, und jedes mal erneut, in der Konfrontation mit dem, was eine – ihre, Steyerls – künstlerische Praxis in jedem Moment als gesellschaftliche Realität vorfindet, aufsucht oder imaginiert. Sie geht über die Brücke ihrer eigenen Subjektivität, ihrer eigenen intellektuellen und ästhetischen Produktionswirklichkeit, und findet auf dem Weg eines spekulativen Dokumentarismus zwischen den Brückenköpfen die Kräfte, die an ihr, an uns, an der Kunst ziehen, und zeigt diese Kräfte an. Jede ihrer Arbeiten hat einen optimistischen Hoffungsüberschuss, für den Gegebenes nicht gegeben ist, und so läuft ihr Werk auf die Möglichkeit eines Widerstands hinaus, der mit den Füßen auf dem Boden von Tatsachen steht und über sie hinaus denkt.

Text: Alexander Koch / Photos: Ladislav Zajac, Alexander Koch

Hito Steyerl, Guards, 2012, Single channel HD video in architectural environment, 9:16, color, sound, 20 minutes
Hito Steyerl, Liquidity Inc., 2014, Single channel HD video in architectural environment, 16:9, color, sound, 30 minutes (still)
Hito Steyerl, Liquidity Inc., 2014, Single channel HD video in architectural environment, 16:9, color, sound, 30 minutes (still)
Hito Steyerl, Liquidity Inc., 2014, Single channel HD video in architectural environment, 16:9, color, sound, 30 minutes (still)
Hito Steyerl, Left To Our Own Devices, 2015, installation view KOW
Hito Steyerl, Duty Free Art, 2015, Three channel HD video installation, 16:9, color, sound, 38:21 minutes
Hito Steyerl, Left To Our Own Devices, 2015, installation view KOW
Hito Steyerl, Liquidity Inc., 2014, installation view KOW
Hito Steyerl, Duty Free Art, 2015 (detail)

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EL OTRO, EL MISMO / THE OTHER, THE SAME

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Mar 24 – Apr 15, 2018

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On the Possibility of Light

, Chto Delat
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On Fear and Education, Disenchantment and Justice, Protest and Disunion in Saxony / Germany

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The Cabinet of Ramon Haze

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Things, Not Words

, Heinrich Dunst
Nov 19, 2016 – Jan 29, 2017

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Barbara Hammer & Oswald Oberhuber

, Barbara Hammer, Oswald Oberhuber
Sep 17 – Nov 6, 2016

Out Of The Dark

, Chto Delat, Alice Creischer, Eugenio Dittborn, Heinrich Dunst, Barbara Hammer, Hiwa K, Renzo Martens, Chris Martin, Frédéric Moser & Philippe Schwinger, Mario Pfeifer, Dierk Schmidt, Tina Schulz, Michael E. Smith, Franz Erhard Walther, Clemens von Wedemeyer, Tobias Zielony
Jun 26 – Jul 31, 2016

The Citizen

, Tobias Zielony
Apr 30 – Jun 12, 2016

This Lemon Tastes of Apple

, Hiwa K
Apr 30 – Jun 12, 2016

Broken Windows 6.3

, Dierk Schmidt
Mar 12 – Apr 16, 2016

Cast Behind You The Bones Of Your Mother

, Clemens von Wedemeyer
Dec 19, 2015 – Feb 27, 2016

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Left To Our Own Devices

Sep 17 – Dec 5, 2015

A Summer Of Films

, Chto Delat, Alice Creischer, Eugenio Dittborn, Heinrich Dunst, Barbara Hammer, Renzo Martens, Frédéric Moser & Philippe Schwinger, Mario Pfeifer, Tina Schulz, Michael E. Smith, Franz Erhard Walther, Clemens von Wedemeyer, Tobias Zielony
Jun 28 – Jul 26, 2015

Approximation In The Digital Age To A Humanity Condemned To Disappear

, Mario Pfeifer
May 2 – Jun 25, 2015

A Lucky Day

, Renzo Martens
May 2 – Jul 26, 2015

Time Capsule

, Chto Delat
Feb 28 – Apr 18, 2015

Have A Crush

, Barbara Hammer
Jan 10 – Feb 14, 2015

Dream Lovers

, Tobias Zielony
Dec 6, 2014 – Feb 14, 2015

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Dämmstoffe

, Heinrich Dunst
Nov 1 – Dec 18, 2014

Pinturas Aeropostales

, Eugenio Dittborn
Sep 13 – Nov 23, 2014

Cool Drink on a Hot Day

, Chris Martin
May 3 – Jul 27, 2014

In The Stomach Of The Predators

, Alice Creischer
Mar 1 – Apr 19, 2014

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Körperformen

, Franz Erhard Walther
Nov 30 – Feb 13, 2013

40 cbm Of Earth From The Iberian Peninsula

Sep 14 – Oct 30, 2013

, Michael E. Smith

Michael E. Smith II
Apr 27 – Jul 13, 2013

Dignity

, Barbara Hammer
Feb 16 – Apr 14, 2013

Believers

, Alice Creischer, Chto Delat, Michael E. Smith, Franz Erhard Walther, Tobias Zielony
Nov 10, 2012 – Feb 3, 2013

2012

Im Archipel

Sep 8 – Oct 21, 2012

Das Etablissement der Tatsachen The Establishment of Matters of Fact

, Alice Creischer
Apr 27 – Jul 22, 2012

Manitoba

, Tobias Zielony
Feb 3 – Apr 15, 2012

Tina Schulz

, Tina Schulz
Nov 5, 2011 – Jan 28, 2012

2011

A Formal Film In Nine Episodes, Prologue & Epilogue

, Mario Pfeifer
Sep 10 – Oct 28, 2011

Social Violence

Apr 30 – Jul 29, 2011

Barbara Hammer

, Barbara Hammer
Feb 12 – Mar 17, 2011

Franz Erhard Walther

, Franz Erhard Walther
Nov 6, 2010 – Feb 11, 2011

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Sep 11 – Oct 24, 2010

Michael E. Smith

, Michael E. Smith
Jun 12 – Jul 25, 2010

Vele, Zgora

, Tobias Zielony
May 1 – Jun 5, 2010

The Fourth Wall

, Clemens von Wedemeyer
Jan 23 – Apr 22, 2010

Antirepresentationalism 3: Issues of Empathy Conceptual and Socially oriented Art in Leipzig 1997–2009

, Mario Pfeifer, Tina Schulz, Clemens von Wedemeyer, Tobias Zielony
Nov 28, 2009 – Jan 15, 2010

2009

Antirepresentationalism 2: Trouble with Realism. Conceptual and Socially oriented Art in Leipzig 1997–2009

, Mario Pfeifer, Tina Schulz, Clemens von Wedemeyer, Tobias Zielony
Oct 17 – Nov 21, 2009

Antirepresentationalism 1: Politics of Redescription. Conceptual and Socially oriented Art in Leipzig 1997–2009

, Mario Pfeifer, Tina Schulz, Clemens von Wedemeyer
Sep 4 – Oct 10, 2009

KOW ISSUE 5: Spirituality and Anti-Universalism

, Chris Martin
May 1 – May 30, 2009

KOW ISSUE 4: THE SOCIAL USE OF SIGNS (OBLIGATION TO EXPRESS)

, Tina Schulz
Apr 3 – Apr 27, 2009

KOW ISSUE 3: Detroits' Post-Fordism

, Michael E. Smith
Mar 27 – Mar 29, 2009

KOW ISSUE 1: Participatory Minimalism

, Franz Erhard Walther
Feb 27 – Mar 21, 2009

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